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英国钟表如何进入皇家紫禁城

逍遥摘要:制表师们在工艺上充分考虑到了中国人的品位,因而艳丽的珐琅、圆润的珍珠、炫目的彩色料石等极富装饰效果的材料都附立于钟表上,并炫技般地在机芯上也镂刻了花纹。

英国钟表如何进入皇家紫禁城

东印度公司伦敦总部,大楼已于1929年拆毁。

翻开17世纪中西文化交流的历史,我们发现几百年来,西方主导的制表史中,再也没有哪个国家像英国这样,与古老的中国在钟表方面有过这样多的“交集”。故宫博物院馆藏的西洋钟表,尤其是其中的英国钟表珍品,记录着那个时代的文化精粹,也记录着中西“文化对流”的一个流向。

随着英国工业革命爆发,国力成长,百年内已成为当时全球最强盛的帝国,其航海能力也因航海表技术的发展成为一时翘楚,成就了那个时代“日不落帝国”的殖民大背景。在钟表制造方面,英国也与中国发生着更加亲密的接触。

如今我们坐拥史料,纵观历史,英国与中国在钟表方面的交流是相当早的。几百年来,中英间的瓷器交流史与钟表交流史形成一种双向的“文化对流”,交织成了一道奇异的历史风景。事实上,钟表自最初传入中国,就扮演了东西方之间相互了解的一种媒介与交往的工具。从早期传教士带给中国人的惊奇到赢得中国人的认同,从在中国内地取得居留权到打开中国皇宫的大门,从皇宫用品的采办到中西间的贸易活动,都能看到钟表的影子。钟表在中国传播和被认知接受的速度,是其他任何西方物品无法比拟的。钟表的传入不但改变了中国传统的计时方法,更重要的是对中国人的时间观念产生了不小的影响。

走进中国的英国钟表

英国国内的钟表制造业发展至17世纪晚期,已然成为英国重要的出口商品。当时的伦敦成为钟表生产中心,钟表制造盛极一时,无论是在机械结构,还是在装饰手法上,新技术新构思层出不穷。钟表大师们在这块方寸之地上尽情释放着各种奇思妙想与艺术创造。这一阶段,英国的钟表在世界范围内无与伦比,在整个欧洲与东方的钟表贸易中明显占据主导地位。

另一方面,英国强势的海外扩张,使得英国东印度公司几乎垄断了早期欧洲和东方,以及非洲的海上贸易,借助这样的贸易往来通道,英国制表当年为亚洲、非洲乃至欧洲本土的许多王公贵族制造钟表。同样,这也为英国钟表进入中国提供了极为有利的条件和保障。同时,英国钟表行业具有敏锐而长远的眼光,对中国这个巨大的市场非常重视,在生产上千方百计迎合中国人的审美情趣,因而制作出了符合中国人品位的东方市场钟表。直至现在,故宫里馆藏的大量西洋钟表仍能看出当年英国制表的辉煌印迹。

这一时期的中国正处于封建社会的鼎盛时期。意大利传教士利玛窦首先以钟表敲开了明万历皇帝的宫廷之门,开了“钟表外交”的先河,这样的交往到清朝达到鼎盛。自乾隆年间开始,中国扩大了和欧洲,尤其是英国的贸易,流传到广州的钟表就更多,据称每年有几千只。当时西方与中国的钟表往来,最初主要是使团来访作为礼物呈贡,之后,充分迎合中国皇家欣赏口味的钟表也开始大量地运到广东售卖。还有一个渠道就是臣工购买钟表后作为贡品进献内廷。至今史料仍有对乾隆时期来华的马戛尔尼使团的记载。据当时参加使团的英方人员回忆,英国方面在选择礼品上相当谨慎。在这些礼品中,“最能说明自己国家现代化程度的礼物是一台天文地理音乐钟。”

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